一部天書能否讀到老 – 余晨峰律師

一部天書能否讀到老 – 余晨峰律師

余晨峰律師多次強調,法律是公正的,在民事案中向政府提出訴訟絕對不是容易的事,儼如過五關斬六將,民事起訴政府相關部門固然要有足夠的法律理據。大家可能不太明白為什麼政府會有一定程度的保護或豁免權。其實這些法律層面的保護是用來減少因被控告而造成的庫房透支。所以大家不能忽視政府一方擁有的強大支持,包括專家證人、法律專家、其他相關資源等到現場調查。

大家假如沒有善忘的話,相信對幾年前在南加州某著名海邊城市發生的嚴重交通意外事故有多少印象。涉案的司機被刑事檢控及判監,案中的死者家屬後來進行民事訴訟,向政府提出民事索償。余晨峰律師這次透過分享這宗案例,讓大家深入瞭解與政府打官司的困難度到底有多高。

事發的海邊城市有沙灘,吸引不少遊客前來旅遊。市政府在接近沙灘設有木板鋪上的木棧道(Boardwalk),經過政府設計及安排鋪設而成,目的在公眾地方方便民眾出入及提供足夠安全保護。案發當天有許多遊客在木棧道上熙來攘往,一宗嚴重交通意外事故就這樣不幸地發生。一名長者駕駛汽車駛入木棧道,直接衝向人群,結果一名歐洲女遊客不幸死亡、17名行人受傷。

跟據目擊者和環境證據顯示,司機在整個過程中完全沒有試圖控制車輛,有意圖傷人之嫌。警方執法人員事後馬上將他拘捕,市政府檢察部門也向他作出刑事檢控。主要控告他以攻擊性武器傷人和謀殺等罪名。經過冗長審訊後,這名長者司機被控二級謀殺及攻擊性武器傷人等罪名成立,被重判長達至少四十二年至終身監禁。

余晨峰律師認為大家閲讀了上述的案情後,要理解牵涉刑事的部份並不難。那麼對唯一一名死者的民事訴訟索償方面呢? 大家第一時間會想到案中的司機是一位長者,除非他仍然有工作和有不俗的資產,否則不會期望他所買的汽車保險上限遠超過加州法律規定的最低要求。初步估價他支付賠償的能力相當有限。另一方面,案件中帶有刑事成份,承保的保險公司絕對可以說「不是意外」為理由而不作出任何民事方面的賠償。

死者家屬所研聘的律師樓經過審慎硏究和專家證人收集到的資料顯示,有目擊證人透露在本次意外事故發生前,現場經常有車輛未經批准駛入木棧道。原告律師團認為,市政府鋪設的這條木棧道存在安全隱患。案發現場有許多車輛駛入,對普通居民和前來旅遊的遊客的安全而言,屬於危險地點。既然如此,現場應該有適當及足夠障礙物來保障行人的安全,例如鐵柱區隔木棧道的出入口,但事實上現場並沒有這種設備。還有,這個海邊城市吸引非常多的遊客慕名而來,連帶設有不少商業設施,有足夠理由讓市政府知道這次嚴重事故並非偶然,而是之前有發生過類似的險象環生情況。

原告一方也提出了根本理據,指出女死者來自歐洲,與另一半新婚不久,到美國洛杉磯和這個海灘城市是婚後的蜜月旅行。市政府人員不可能不知道遊客到訪的統計數字,到底市政府有沒有加強管理景點的安全措施,確保民眾在市內的安全呢?原告律師團認為市政府在此方面有疏忽不足之處,應為這事故負上民事賠償責任。所以他們決定把本案告上法庭。

代表市政府的律師團提出豁免權,在庭上引用政府法典中的一項頗為陳舊的法律。有關法律詳細列明木棧道屬於步行徑 (Trail) 的話,主要讓一般民眾通過來進行游泳、釣魚、騎單車、或其他海灘上的活動。這項法例可以免除種種因娛樂原因受到傷害的賠償責任。因市政府認為引用這項法律勝訴機會甚高。所以一直不肯在庭外和解,在高等法院請求法官進行快速聆訊,希望法官裁定木棧道並不屬於步行徑,及撤銷訴訟。而原告一方對此持相反意見。本案最大的關鍵是法官需要判斷衡量這項年代久遠的法律條例可否適用於現在。

法官在快速聆訊中同意原告的看法,認為市政府提出有關法律不適用於本案。市政府隨即向第二上訴法院提出上訴,而幾位大法官在判詞中用簡單幾句句子一致裁定上訴被駁回。市政府再上訴至加州最高法院,加州最高法院法官們花了不少時間翻閲有關法律理據,將案發還第二上訴法院,請求第二上訴法院開庭及仔細重新聆聽雙方所提出的理據。第二上訴法院其後開庭處理,但仍然維持原判的木棧道不屬於責任豁免範圍內,原告可以繼續起訴市政府。在審訊階段,市政府跟原告方面磋商,最終達成和解協議,並得到市議會同意,原告死者家屬獲得低八位數字的賠償結束訴訟。

余晨峰律師在總結時表示死者的父母在案件正式結束後向傳媒說了以下一句概嘆的話:「無任何金額的金錢能夠把漂亮的的女兒帶回世上。」本案例警惕政府在管理方面有疏忽之處,要避免再發生不幸事故或令納稅人蒙受公帑上的損失,從和解賠償中汲取教訓,作出應有的補救措施,防範於未然。此外,無論被告是否政府機構,聘請專業的律師團隊為閣下爭取應有的法律權益是必須的! ©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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