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如何完善刑事司法系統 – 余晨峰律師

我們的司法制度主要分為刑事和民事兩部分,余晨峰律師這次會透過一宗最近由上訴法院下達的刑事案件裁決,跟大家探討在司法制度內的刑事層面有什麼值得深思的地方。

在刑事案件中,政府代表人民向涉嫌觸犯法律的人提出起訴,被告根據憲法所賦予的權利,聘請律師代表自己進行抗辯。為了保障支付不起高昂律師費的民眾,被告可以向法庭當值的公辯律師求助。余晨峰律師指出,在司法制度內的公辯律師值得令人崇敬,他們願意盡最大努力幫助惹上官非的民眾,讓被告不會因沒有經濟能力而失去應有的法律權利。

為什麼有經濟能力的被告,總是容易聘請到好的律師或比較好的專家在刑事案件中辯護?余晨峰律師指出,被告在經濟能力許可的情況話,自然可以從資歷、經驗等方面選擇合適為自己辯護的律師。確鑿無疑,找到好的律師及專家當然在處理案件的時候比較順利,在庭上爭取到無罪辯護甚至不被起訴的辯護機率比較高。

我們經常見到的司法公義女神,眼睛被矇住,象徵一視同仁,在法律面前人人平等。但一般民眾時常從傳媒報道所看到的一些具爭議性的刑事案件,確實讓人有先入為主的想法,認為刑事司法系統有傾斜之嫌,富人可以找到好的律師,平民百姓卻不容易獲得同等待遇。余晨峰律師強調,我們美國的司法制度算是比較完美,沒有最好,只有更好,可以做的就是不斷改良和完善。

洛杉磯縣第二上訴法院最近頒下一宗刑事案件的裁決,裁決喚起重視,讓民眾談論案中的被告有無慣性犯法。女被告是一位單親媽媽、帶著兩名小童,身體有殘疾,是一位無家可歸者,經濟能力相當有限。她在警方執法行動中被截獲,發現她在沒有合法駕駛執照的情況下開車。原來她已經不是第一次違反相關交通法律,法官衡量過她的處境,沒有把她馬上收押。而她最後一次被捉到無牌駕駛出庭的時候,被發現她使用已被吊銷的駕駛執照照常駕駛,這正是案中的癥結所在。由於她多次違法及同時沒有足夠的金錢聘請律師,在法院當值的公辯律師代表她的時候也同情她。余晨峰律師指出,在加州使用已被吊銷的駕駛執照開車(Driving with a suspended license) 的罰則相當嚴厲。在這個案件中, 公辯律師硬著頭皮向法官求情不要將她收監,法官盡可能不收押她,只判罰她支付220元罰款及保守行為。

余晨峰律師指出,女被告所面對的控罪刑罰與無牌駕駛分別不大,屬於輕罪,法官有權判0至6個月入獄。但兩種控罪的性質的確有分別,女被告接到判決後,表明無經濟能力支付罰款,其後,律師把案件上訴到加州第二上訴法院,負責審理的法官審視過女被告的情況後,三位大法官一致裁定,這個決定對女被告和我們的司法制度有深遠影響。

上訴庭在聆訊期間表達了一些看法,認為女被告連罰款都負擔不起,很可能陷入永不停止的惡性循環,並受困於現行的司法系統,永遠爬不出來。余晨峰律師引述加州法律指出,被罰款的人需要在限期前全數繳交罰款,否則會被法院追加罰款。假如女被告再不支付的話,法院下一步就會轉介予第三方追收,然後不斷增加罰款金額。假如涉及的人找到工作,第三方有權引用司法權力,強行從工資中扣除、凍結銀行賬戶,甚至可以在報稅季節期間從獲得的退稅中強行扣除等。

上訴庭提出了一個問題,女被告是單親媽媽、沒有工作能力,倘若法庭再對女被告不停施以罰款,到底有沒有在加州憲法層面上構成違憲呢? 代表控方的政府律師回答,即使女被告上訴得直,加州法律已經有明文規定,不能夠以被告經濟負擔不起為重要理由而取消罰款。但法官們卻有進一步解釋,認為根據聯邦及加州法律,任何人不論貧富,在加州皆可獲得公平司法審訊的機會,女被告在這方面似乎得不到這個機會,指出負責初審的法官應該知道女被告有經濟困難,在這種情況下,理應在聆訊期間召開聽證會,賦予女被告申述機會。

女被告出身的處境比較坎坷,中學還未畢業就投身社會尋找工作,過程相當困難,加上身體有殘疾,未成年的時候已經收到好幾張交通違規告票。正正因為她無能力支付之前的罰款,駕駛執照才被吊銷。完全出於經濟理由,並非危險駕駛、醉駕或毒駕行為,女被告根本沒有辦法得到一張清白書解除封鎖。

上訴庭認為,初審法院應該按照案件的特殊情況舉行聽證會,讓法官慎重考慮決定是否應該減低罰款或取消罰款。最後,法官透徹瞭解她的遭遇和所陷入的處境,  認為女被告在初審階段欠缺一個申辯機會,一致裁定她的上訴得直,推翻她需要支付的220元罰款。上訴庭在判詞中,針對女被告這種在司法系統內陷入的惡性循環,明確要求加州政府在體制內考慮透過立法糾正有關情況。

余晨峰律師在總結時稱,若將上訴法院提出的建議付諸實行,法院、法官、相關工作人員等就會多了工作。一個驚人的統計數字顯示,全美所有刑事案件中的被告,有超過百分之80左右的被告可以符合資格申請公辯律師上庭代表自己。既然如此大比例的刑事案被告有資格聘請公辯律師,法庭又為何不考慮給予被告機會,讓法官瞭解被告有沒有足夠經濟能力支付法院即將要宣判的罰款金額呢? ©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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