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如何從前期工作取得日後的勝利 – 余晨峰律師

每年在全美多間高等學府的法學院都有為數不少的學生畢業,他們完成在法學院的課程後,接著就會思考出路。在加州,法學院畢業生想當一位律師的話需要通過執照考試,這是目前全美最不容易應付的考試,通過考試後宣誓,然後才可以籌劃在法律界哪一個範疇起步。例如投身州政府當檢察官、公辯律師等,也有可能投身聯邦的司法體制內當檢察官、公辯律師等。

假如屬於優秀人才,可以繼續通過專業考試,獲得在法院內當法律文員 (Law clerk) 的機會,除了協助法官,亦可獲法官指引參與法律研究工作;一般來說,法律文員的任期大概一至兩年,有機會在加州、聯邦法院等司法部門從事有關工作。當任期屆滿,可選擇加入律師樓,或自立門戶開設屬於自己的律師事務所,在法律界開始事業。

余晨峰律師以下分享的案例,讓大家瞭解投身法律界不久的律師,當收到客人求助後,如何透過轉聘有豐富經驗的律師團,聯手為當事人爭取權益及合理賠償。

某天早上11時左右在南加州某海邊城市,一位67歲女士在行人穿越線範圍內合法地橫過馬路,她的證詞指出,在往前走的時候,她的左邊有一部倒垃圾的大型車輛,這部車輛懷疑在右轉時沒有看到女士,結果把她撞倒,腿、頭、腰、臀部、面部、肩膀等多個部位受到嚴重創傷。

大家可能以為案情很簡單,對與錯好像十分明確,余晨峰律師指出,案情的複雜性包括爭辯事發時是否有人沒有禮讓道路優先使用權和代表女事主的律師團能否找出正確的起訴對象等。正所謂各處鄉村各處例,每一個城市處理住宅及商業廢物的方式都不一定一樣,有些直接由市政府安排大型車輛,每周定期收垃圾, 有些市政府跟垃圾處理公司簽訂合同,把服務外判,垃圾處理公司有可能就是獨立承包商。作為獨立承包商,服務對象並不局限於只為一個客戶效勞,當然要為自己購買足夠及符合合約規定向保險;至於市政府,有可能不在市場買保險,而是用一種自我保險的方式 (Self insurance) ,融資方法例如從市政府每年的預算中預留部分金額注入專項用途。

案情還有第三個複雜因素,到底誰是垃圾車的擁有人? 余晨峰律師指出,要找出正確起訴對象,調查工作不能忽略每一個細節,即使偵查到汽車的登記擁有人,也未必表示可以馬上入稟高等法院,因為律師團有需要研究政府跟垃圾處理公司的僱傭關係,及審慎研究真正僱主是否市政府。倘若向政府提出索償訴訟,除了評估政府有各種不同的豁免權,提出訴訟是有時效限制,比一般人體意外傷害的申訴期還要短,萬一受害者在意外發生後幾個月才研聘律師處理,往往容易錯過期限。余晨峰律師補充,即使如此,受害者一方仍然可以尋求向高等法院陳述理據,說服法官批准重新立案。

女受害者所研聘的律師執業資歷較淺,眼見自己的不足之處和案件的複雜性,於是跟一間有幾十年經驗的律師樓合作,著手調查清楚起訴對象。余晨峰律師強調,假如起訴對象是垃圾處理公司,可以向投保的保險公司作出賠償,但倘若垃圾處理公司和政府簽約,而起訴對象是市政府的話,在入稟法院控告之前,需要進行大量工作,包括把法律文件在有效追溯期完結前送交到合適的政府部門申請索償、詳細翻閲市政府尤其是豁免權的法律、依照確當程序(Due process) 等,只要在過程中有任何一點不符合規定(No compliance) ,法庭都可以不受理案件。

原告一方組成的律師團經過審慎調查後,查明本案的倒垃圾車屬於某城市的自我保險制度,案件變得更為複雜,原告律師團正式在洛杉磯高等法院入稟,民事控告擁有倒垃圾車的市政府,女受害者的丈夫也加入成為原告,以親屬身分,循非經濟性方向(配偶因意外導致嚴重受傷,失去配偶幫助的權利)追討賠償,被告市政府把案件外判予兩間律師樓聯手辯護。

余晨峰律師提醒大家,本案件性質相當特殊,而無論向政府申索經濟性或非經濟性賠償,每一位原告都要依照起訴政府的確當程序及足夠的法律基礎,才能獲得法院受理,而且在入稟狀有一個欄目,詢問起訴對象是否政府,假如答「是」,就要再回答在到來法院前,是否已經跟足起訴政府的確當程序,而政府又拒絕,法院才會受理。

控辯雙方各自組成聯合律師團在庭上爭辯得非常激烈,即使警察報告對女受害者有利,代表市政府的律師團隊,向法庭展示另一個版本,否定女受害者聲稱過馬路被撞至重傷的說法。話雖如此,女受害者的傷勢的確相當嚴重,而在庭上繼續審理的話,雙方所面對的風險和壓力隨之增加,結果幾經轉折,雙方最終達成庭外和解,市政府方面向67歲女受害者一方作出一個非常驚人的賠償金額結束訴訟。

余晨峰律師總結時稱,這次所分享的交通意外案例,讓大家明白司法制度系統既嚴謹既有陷阱,稍一不慎起訴了錯誤的對象,有可能因為追溯期限屆滿而被法庭拒絕受理。本案例女受害者能夠獲得高額賠償,好大程度是律師團在接手案件後進行的前期工作做得好,在調查垃圾車擁有者的時候十分小心,也轉介到豐富經驗的資深律師團共同處理,為女受害者爭取到成果。余晨峰律師再次強調,本案例情況特殊及有其複雜性,大家假如遇上相似的法律問題,請向擅於處理有關類型案件的律師諮詢。©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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