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如何突破豁免權爭取賠償 – 余晨峰律師

踏入八月下旬,暑假即將結束,但由於大人和小朋友的生活作息時間有別,不排除大家會在暑假末才一家大小去一些離家不太遠的地方出遊。余晨峰律師這次跟大家分享的案例亦與暑假有關,除了提醒大家出遊的時候萬事要小心外,也要留意出遊期間的所處地方可能潛在安全的風險。

案發在北加州一個由某縣政府管理的露營營地(Campground) ,相信大家有過這種休閒活動的經驗,就會想像到周邊的環境大概如何。一個家庭帶著一名12歲的兒子和他的表兄弟結伴同行,這個露營營地有5處不同地方提供露營者短暫留宿。這個家庭由母親代表繳付了50元入場費進入營地範圍。

這個家庭選擇在一棵72英呎高的棕色橡樹(Oak tree) 旁邊搭起營帳過夜。翌日清晨五點多的時候,這棵高大的橡樹在沒有表面先兆或預警的情況下忽然倒下並壓中營帳。不幸地壓住在帳幕內的12歲兒子,但睡在他旁邊的表兄弟卻絲毫無損。12歲兒子被馬上送入醫院,身體受嚴重創傷,傷勢相當嚴重。

這次飛來橫禍,橡樹壓中他的盤骨部位,其中一條腿被壓到無血液供應。出事後一個星期,醫療團隊搶救後決定把他的右腿從腰部開始切除, 因盤骨部位受到細菌感染,如要讓他存活,腰部以下的位置必須切除。換言之他的右邊臀部和右邊盤骨要一併失去,合共接受了30次手術,留醫時間超過6個月。

他的家人代表兒子找到北加州一個有名氣的專業律師團接手承辦案件, 並費盡心思處理。首先,距離事發這棵橡樹大約20英呎外有一段由石屎鋪設的小路,可以通往5個不同的露營地區。其次,橡樹離開37英呎外有電燈線,根據一般理解,電燈線的保養維修及相關問題理應屬於電燈公司的責任。假如橡樹反方向倒下,絕對有可能壓中電燈線,後果包括停電、甚至火警等。

原告律師團將縣政府及電燈公司列為必然被告。進行調查後認為橡樹倒下意外是可以預測和避免,如果有樹木專家早一點作出檢查就可以及早發現這棵橡樹有蛀爛問題(蛀到空心),在根部有一個30英吋的大洞,而把它整棵切割的話,就有可能避免到這次的意外事故發生。律師團其後在被告欄內加了兩間公司,分別是電燈公司的外判維修公司和電燈公司外判負責打理樹木保養的公司。

余晨峰律師指出,本案的重點在於四個被告不約而同在庭審期間,試圖以豁免權作為第一層抗辯,並以各種不同理由向法庭申請快速聆訊,請求法官同意撤銷他們的被告身分。縣政府本身有投保,縣政府的代表律師向法庭表示,事發的營地屬於未被翻新(Unimproved) 的地方,仍然屬於郊野公園,應獲豁免被起訴。電燈公司引用加州法律中的有限度豁免權,作娛樂用途的意外就應有若干程度的豁免。電燈公司外判維修服務予一間公司,公司代表律師在法庭上指出在本案沒有任何法律責任,因為只直接向電燈公司負責,但承認有責任幫助電燈公司留意周邊樹木的情況。打理樹木保養的公司指出,即使有檢查,在事實上根本沒有足夠時間或機會預期樹木有塌下的可能,將這個責任算到他們頭上說不過去。

面對四個被告各自提出豁免權,原告針對電燈公司及樹木保養公司在快速聆訊中提出反駁的理據,原告律師團反指當事人一家繳付了50元才可以進入營地。根據一般法律上的常識,消費者付錢購買了產品或服務,自然對產品或服務有合理期望,包括安全。電燈公司沒有道出本案件存在的例外因素。至於樹木保養公司,原告律師團由專家證人作供,在精密儀器及科技輔助下,推算出涉事橡樹早在公元2002年左右開始有腐爛跡象,不同意樹木保養公司所提出的理由。

高等法院主審法官經過快速聆訊後,四個被告的申請全部被否決,即使電燈公司曾經一度提出上訴,最終還是不成功。法官在裁決中說,他不認為所有被告所提出的法律理據都可以透過快速聆訊處理,應該交由陪審團決定。

余晨峰律師指出,去到庭審階段,四個被告面對的風險相當高,問題並不局限於豁免權是否適用於本案,最大關鍵是事發地點屬於縣政府管理範圍。除了縣政府本身的管理責任可能受到質疑,更重要的是原告一家的確支付了入場費才能進入營地,並不是一般民眾隨便帶備露營設備就可以進入的地方。代表12歲兒子一家的原告律師團最終跟縣政府相關部門、電燈公司、電燈公司外判的維修公司和打理樹木保養的公司達成庭外和解。原告獲得的總賠償金額接近中八位數字,有關的金額由各個被告所購買的保險支付。

余晨峰律師在總結時稱,豁免權的用意是在於一定程度上對政府的保障,避免被一些不公平的訴訟所纏擾。但法律是公正和公平的,豁免權並非一塊擋箭牌來作逃避責任的工具。本案例另一個關鍵是原告一方能夠找到專家估算橡樹最早出現腐爛的年份,由此證明這宗塌樹意外本屬可以避免,也點出每個被告在管理方面中的失當之處,為本案負上應有的責任。©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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