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思則有備 – 余晨峰律師

相信大家都知道,每一個人的生命都是無價的。一個嬰兒從母親的體內到接受母親的孕育大約要十個月。一個新生命從出生的那一刻開始,父母接著要花大概半生或以上的時間去教育這個小生命。隨著時間的推移,嬰兒變成幼童、幼童變成青少年,再進一步長大成人。父母所花的精神、時間、心思、物質上對子女的支持,並不能用一把尺去衡量的。為人父母沒有一個不望子成龍望女成鳳。要栽培子女唸到大學畢業,也有可能讀到取得碩士甚至博士學位。這個成才的路途相當遙遠,生命的價值實在難以用放諸四海皆準的尺量度。

常言道生、老、病、死是人生必經階段,但大家有沒有想過,並非每一個人的生命從開始到結束都會安然走過上述的四個階段。余晨峰律師多年來與大家分享過的案例中,有不少受害者在意外中不幸死亡。以法律用語來說,屬於非自然死亡。根據現行法律,假如有人的死亡屬於非自然死亡,死者家屬有權透過民事訴訟在州法院或聯邦地方法院向相關人等提出索償,余晨峰律師補充,在州或聯邦法院審理此類型案子需視乎法律理據屬於哪一個層面。

根據加州法律,刑事案件的原告是加州人民,請大家不要誤以為原告是檢察官辦公室。正確來說,檢察官辦公室代表政府,政府可以是地方政府、縣政府或州政府。而政府代表人民去控告涉嫌犯罪的人。假如案件牵涉聯邦法律,聯邦政府會經由律師代表美國人民向涉嫌犯罪的人提出刑事指控。在加州,假如有人涉嫌犯罪,例如謀殺、誤殺、或其他不法行為,經審訊後而被裁定罪名成立的話,一般刑罰輕則監禁坐牢、重則死刑,以懲罰被告。

無論根據州憲法還是聯邦憲法,所有被告在審訊有結果前,皆被假定為無罪 (Presumption of Innocence) 。被告需要經過確當程序 (Due Process) ,並由十二位陪審員一致裁定在庭上的指控超越任何合理懷疑 (Beyond Reasonable Doubt) 才可以被定罪。余晨峰律師表示,刑事案件亦有可能無法把被告定罪,甚至陪審員無法達成一致裁決而由法官宣布流審。除非案件重審,否則不可以用同一項控罪檢控被告超過一次 (Against Double Jeopardy) 。

在民事方面,民事庭的訴訟側重於賠償方面的法律問題。死者家屬可以透過民事訴訟法庭,向相關人士或法人提出索償。大家可能會問,假如被告在刑事案件中脫罪,民事訴訟可否繼續?余晨峰律師指出,刑事訴訟與民事訴訟有區別,起訴的準則也有分別,縱使在刑事訴訟中未能制裁被告,仍然有可能在民事訴訟中對被告作出相對的懲罰。

一般牵涉非自然死亡的索償案件主要跟交通意外事故有關,例如汽車、航空失事等。被告被起訴的原因,包括有人涉嫌違規駕駛、疲勞駕駛、甚至醉駕藥駕等。其他非自然死亡的索償案件包括死者作為工人在工作期間發生意外。余晨峰律師提醒,假如工人在工作期間因工死亡的話,根據加州法律,由工傷賠償 (Workers’ Compensation) 處理。但假如有證據證明到工作期間牽涉有第三者疏忽(不論是刑事或民事、或兩者皆是)或公司硬件有問題而導致悲劇發生的話,第三者有可能成為刑事或民事案件的被告。而該第三者的僱主也有可能成為被告。到底可否從有關途徑在工傷賠償以外的範疇作出訴訟呢? 余晨峰律師建議大家請找專業律師作仔細硏究。

死者已矣,誰人可以代表死者爭取應得的賠償呢?余晨峰律師表示,我們美國每一個州分的法律都各自有所不同。例如死者親屬、死者至親的定義、賠償範圍的界定等。而死者親屬包括死者生前的配偶、未成年子女、父母和兄弟姊妹在加州法律上有詳細列明如何界定誰是死者最親的人。死者親屬在民事訴訟中有權把死者生前的送院費用、醫療費用、死後的殮葬費用等列入索償要求內;假如死者生前是高學歷或專業人士,代表律師研聘的專家證人,可以計算出沒有提早結束生命而所期待賺到的應有收入。即使死者有家庭基礎而全職在家照顧家庭生活,專家證人亦可以憑死者為家庭所提供的時間、付出、努力,計算出有關價值。這幾方面所牵涉的,正是余晨峰律師經常談及的經濟性賠償。

至於非經濟性賠償,讓死者親屬爭取彌補失去死者之後在精神生活上所帶來的損失,包括失去了死者對家庭成員的愛、照顧、指引、對子女的教育、陪伴、人生指導、與配偶的生活、承諾、婚姻中的責任等。余晨峰律師強調,爭取非經濟性賠償並不容易,縱使親屬的心靈是何等悲傷,在法庭上還是講求證據。請大家研聘有相關經驗的專業律師代表處理,瞭解自己應有的權益。

余晨峰律師總結時稱,這次所探討的死亡賠償專題屬於一個案件裡的其中一小部分。切記每個人的生命絕不簡單,希望大家除了珍惜自己的生命,也要珍惜他人的生命。一條寶貴的生命可以瞬間流逝,卻讓在世的親屬承受無可估計的痛苦。©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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