解鈴還需繫鈴人 – 余晨峰律師

解鈴還需繫鈴人 – 余晨峰律師

余晨峰律師繼上文之後,今次再跟大家分享一宗看似簡單而結果出乎意料的案例,以下的案例讓大家瞭解,本來是一宗保險上限五位數字的案件,為何演變成八位數字,而付款人的既非投保人,亦非保險公司,究竟是哪一方負責?

根據加州法律,駕駛汽車的人,一定要買汽車保險,最低金額為15000/30000美元,投保人可以衡量自己的財產及財務狀況,購買高於法律規定的保險。余晨峰律師提醒大家,購買保險的目的,除了為了保障自己萬一出了交通意外事故後,免於動用自身的財產支付賠償外,亦保障第三者的權益,因為第三者在交通意外中是無辜的,第三者責任險用以補償予第三者。投保人向保險公司購買汽車保險,投保人順理成章為消費者,購買一間公司所出售的商品,雙方形成一種契約關係,雙方均要履行保單內的權利與義務。

一般來說,站在保險公司的立場,假如他們的客戶出了交通意外及遭到索償,保險公司當然要履行保單內容,最高賠償額就是保單內列明的上限,倘若提出索賠的一方要求更高賠償,保險公司盡可能派出專家幫助調解對方的索償要求,務求在上限範圍內和解;如果案件的價值的確超過保險上限,投保人好有可能需要自行支付除去保險上限的餘額。余晨峰律師特別提醒,這個程序假設保險公司跟足規程辦事,如果保險公司在理賠過程中有所疏忽,保險上限的枷鎖有可能被解開。

案中被告駕駛人是一名長者,退休人士,有一份符合加州法律最低要求的汽車保險,他在某一天飲酒後開車,導致嚴重車禍,第三方有3人受到不同程度的人體傷害。3名傷者以原告身份,硏聘律師向被告提出索償。

被告所投保的保險公司屬於外州,與大部分外州保險公司相似,為了保持穩定的運作成本,跟一間理賠管理公司claims management company 簽訂專屬合約,這間外判公司負責管理保險公司在若干地區的索賠事宜,雙方在合約中訂明,當收到第三方提出索償後,外判公司需要按照加州法律規定,盡快和合理地在適當時間作出回應、用心調查、研究案情等,最終決定是否動用保險金額作出賠償,但並不表示每一宗索償個案都要作出賠償。來到這裡,對保險公司及外判公司有一個嚴肅的問題,原告的傷勢嚴重程度是否需要支付上限?

三名原告分別研聘的代表律師共同發信,向被告一方要求作出限時回覆,並且無條件將保險上限悉出,否則會採取進一步行動。但因為種種原因,被告一方收到發信卻不瞅不睬,當發現三名原告要求的時候為時已晚,正如余晨峰律師指出,被告保險公司收到要求而沒有向對方在指定期限作出回應,保險公司所面對的風險相當大,包括一旦敗訴時承擔比保險上限為高的賠償金額,好像上文的情況,因為一些細微的疏忽而付出非常大的代價,被告保險公司面對這個現實,只能根據保單條款,研聘律師硬著頭皮應戰。

案件送到法庭審理,基於被告一方拒絕回應,原告律師團將金額由最初保險上限3萬元大幅增加到525萬,最後提升到1500萬,但一一被保險公司拒絕。陪審團其後一致裁定被告敗訴,需要向三位原告支付2200萬賠償。在這個階段,裁決儼如一紙空文,被告是一位長者,根本不可能承受這麼大金額的賠償,而保險公司亦不願意承擔這筆款項。

事情引伸到被告長者與保險公司之間的契約問題,他之後作為原告,入稟法院起訴保險公司,指控「背信棄義」(Bad Faith),質疑保險公司沒有按照保單履行合約,在最初階段接納原告的和解要求,反過來卻要面對八位數字。保險公司面對棘手的難題,一方面賠償予原告,另一方面面對自己客戶的訴訟,這位長者亦因此事而受到極大困擾,要求作出懲罰性賠償,雙方最終達成和解,保險公司賠償1500萬。

保險公司當然不會輕易就此獨力承擔如此大筆的損失,他們跟外判理賠管理公司有訂明,假如雙方在業務上發生任何法律糾紛,不會將送往法庭處理,而是送去仲裁庭,仲裁庭由三位仲裁官組成,保險公司提出仲裁,認為受到自己的投保人指控「背信棄義」,源於外判公司未有履行合約內的應有責任,妥善處理理賠個案,要求外判理賠管理公司承擔賠給投保人即是長者的和解金,另加律師費、堂費等跟本案有關的大大小小費用。

外判公司亦有聘請律師處理,他們堅持公司的行為並無拖延調查程序,沒有失職;他們將重要的一點推回保險公司,質疑他們為什麼在第三者代表律師團提出525萬賠償要求時,沒有作出和解,反而繼續打官司。

仲裁庭花了4天時間處理,最終三位仲裁官一致認為,外判理賠管理公司當初沒有在限期內接受原告提出的保險上限要求,需要向保險公司支付1500萬美元賠償,及其他包括律師費等所有費用大約300萬,總金額超過1800萬美元。©

余晨峰律師為加州高等、上訴及最高法院出庭律師,聯邦地方、第九巡迴上訴及最高法院律師。余晨峰律師樓擁有一支經驗豐富的律師團隊、以專業的知識和謹慎的態度、細緻評估每宗車禍案件賠償的風險及可行性、策劃出週全的訴訟方案。無論是庭外和解,談判或訴訟,選擇調解、仲裁或陪審團判決,余晨峰律師樓皆處處以客戶權益為首。余晨峰律師專精處理車禍人體意外傷害,嚴重意外傷亡案件訴訟、商業及地產訴訟、刑事辯護、民事及刑事上訴。電話:626-289-2833。

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